Efecto Placebo: Píldoras Falsas, Poderes Reales

Para entender cómo una persona puede estar tan desesperada por aliviar el dolor , que es capaz de engañarse a sí misma y pensar  que ha recibido un medicamento para sentirse mejor,  ayuda  dar un paso atrás en la historia: en 1772, cuando la viruela y la fiebre tifoidea dejado a miles de pacientes en la miseria (y los medicamentos de hoy eran una mera fantasía), un médico escocés, William Cullen, tenía dos ideas aparentemente extrañas. La primera era que la simpatía podía curar la enfermedad. La segunda, que una sustancia inerte, como el agua de menta, puede aliviar el dolor. Resulta que él estaba en lo cierto, y sus notas marcan el nacimiento del efecto placebo, o lo que sucede cuando un tratamiento inactivo convence a su cerebro que es una cura poderosa.

Siglos más tarde, el fenómeno fue aludido en la cultura pop en la película de 1939 El mago de Oz (aunque el tipo era un farsante, sus trucos mentales todavía ayudó personajes de la película se sienta mejor),Pero su momento cumbre fue en 1955, cuando el cirujano Henry Beecher publicó un artículo en el que aseguró que más de un tercio de todos los pacientes pueden ser curados sólo por placebos. Su trabajo provocó un revuelo más grande, que el de la boda de una de las Kardashian hoy en día, y solidificó el efecto placebo como un hecho científico.

Sin embargo, ” placebo” aun se  considera  una mala palabra. Las compañías farmacéuticas gastan millones de dólares al año  para demostrar que sus medicamentos superan a las píldoras inertes, y las pruebas a medicamentos a menudo se descartan por tener “sólo un efecto placebo”. Para un consumidor, sin embargo, lo más fascinante acerca de los tratamientos de imitación (sí, incluyendo cosas como el agua de menta Cullen) es lo que revelan sobre el poder curativo de la mente.

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Juegos Mentales

Los placebos son a menudo llamados “chochitos” o  píldoras de azúcar, pero no son siempre píldoras, y no sólo aparecen en las pruebas de drogas. Casi todos los tratamientos tópicos -cremas, inhaladores, inyecciones-  pueden producir un efecto placebo. Incluso la acupuntura falsa y cirugía simulada puede actuar como placebos, dice la psicóloga Cynthia McRae, Ph.D., de la Universidad de Denver.

De hecho, a más invasiva el tratamiento, mayor será el efecto: En un estudio reciente sobre los tratamientos de Parkinson, las neuronas de dopamina fueron trasplantados (a través de un taladro craneal) en los cerebros de pacientes con la enfermedad. Pero sólo la mitad de los pacientes en realidad tuvo el procedimiento completo. La otra mitad se encontraban en un grupo de control con  pequeños orificios, así pensaban que habían recibido el tratamiento completo,  se sentía mejor después de un año, incluso sin las nuevas neuronas.

De hecho, los científicos saben que hay un ingrediente clave para un efecto placebo exitoso: la creencia. Si realmente crees que un tratamiento funciona, bueno, en algunas circunstancias, probablemente así será.Esto ha sido muy evidente, sobre todo,   en la investigación antidepresiva. En su libro The Emperor’s New Drugs: Exploding the Antidepressant Myth, el médico  Irving Kirsch, examinó una serie de estudios y encontró que el 80 por ciento (!es muchísimo!) de la eficacia de estos fármacos se debe al efecto placebo solo.

Otro famoso estudio comparó el tratamiento a base de la hierba de San Juan al antidepresivo Zoloft. A lo largo del tiempo, esta planta alivió los síntomas en el 24 por ciento de los participantes; Zoloft, en el 25 por ciento. Pero el placebo  redujo la depresión en el 32% de los casos y … sin los efectos secundarios.

“Las buenas expectativas sonun poderoso factor determinante”, explica el doctor  Ben Colagiuri que investiga los placebos y trabaja en la Universidad de Nueva Gales del Sur.”Mientras más eficaz se crea que es un medicamento, más eficaz será .” A veces, señala, la creencia en un tratamiento es más eficaz que los ingredientes en el tratamiento en sí.

Efectos especiales

Por supuesto, algunos dilemas de salud (fractura de una pierna, un tumor de mama) no se puede curar por placebos. Pero eso no quiere decir que las pastillas de azúcar no ayudarán con  las dolencias físicas. Tratamientos de imitación tienen una efectividad dramática contra el dolor, dice Ted Kaptchuk,  director de estudios de placebo en el Beth Israel Deaconess Medical Center en Boston. “Tu cuerpo tiene su propia medicina que funciona de manera similar a las drogas te gustaría encontrar en la farmacia”, dice.

Tomemos el caso de los cólicos asesinos: Cuando tu periodo llega, tu útero avisa al sistema nervioso, que envía una señal de dolor al cerebro (ya saben el resto, ¡ay!). Medicamentos como la aspirina trabajo mediante la reducción de la inflamación, pero el acto mismo de tomar una píldora activa sus neurotransmisores para ayudar aún más a aliviar el dolor. El efecto es tan intenso que apenas tragar una píldora cuando inicia el  período puede inducir al cerebro a liberar sus propios analgésicos naturales, dice Kaptchuk. Sip, tomando una píldora de azúcar, tal vez incluso si sabes que es un placebo, podría prevenir sus dolores pélvicos.

Otra ayuda  potencial: su médico. Cuando se enferma, la mujer promedio visita a su médico o su ginecólogo general,  para el tratamiento; algunas citas pueden durar sólo  10 minutos y, para muchas mujeres, es toda la atención médica que recibirá en todo el año, dice Andrew Leuchter , MD, profesor de psiquiatría y director del Laboratorio de Brain, Behavior, and Pharmacology de la UCLA. Esa es una gran pérdida, considerando lo mucho que una plática larga y amable puede ayudar.

Un estudio de la Universidad de Harvard ha encontrado que la eficacia de un tratamiento con placebo aumentó de 44% al 62% cuando el médico trataba al paciente con calidez,   atención y confianza. Otras investigaciones muestran que incluso un consultorio más amigable  inspira en los pacientes mayores expectativas.

“Sólo piensa en las veces que mamá te besó para aliviar un rasguño”, explica el consejero de Salud de la Mujer Frank Lipman, MD “Ese simple acto  es suficiente para estimular el cuerpo potente capacidad de auto-sanación.”

¿No hay píldoras, no hay problema?

Tan poderoso es el efecto placebo que algunos médicos reparten  prescripciones innecesarias, sólo para satisfacer pacientes necesitados, según un estudio publicado en el British Medical Journal. Es difícil imaginar a un médico escribir una receta falsa, pero tenga en cuenta esto, dice Leuchter: “Si un paciente acude a un médico con un terrible resfriado y está desesperado por la medicina, el médico puede prescribir un antibiótico, aunque sabe muy bien que los virus del resfriado no se puede curar con tales medicamentos. ”

Pero sólo porque el paciente cree que está siendo tratado, su sistema inmunológico puede ser más activo y sanara  más rápido, dice Leuchter. (Esta práctica  no  siempre está libre de  riesgo. En este caso, el placebo es un medicamento efectivo destinado a tratar algo más, y que puede tener efectos secundarios muy reales, incluyendo la creación de bacterias resistentes a antibióticos.Son más seguros los medicamentos que no requieren receta médica, los cuales pueden estimular la respuesta placebo) Si bien la ética de recetar un placebo son muy controvertidos, una cosa está clara:. Si todos pudieran aprovechar el poder de los placebos, muchos pacientes se sentirían mucho mejor.

Todo  inicia con una actitud positiva. “Una mente abierta a la posibilidad de mejora y el bienestar es un ingrediente crucial para sentirse mejor”, dijo Leuchter. Subir a bordo con el pensamiento positivo puede incluso mejorar su vida sexual. Un estudio reciente encontró que un tercio de las mujeres que tomaron un placebo en una prueba clínica para medicamentos de disfunción sexual mostraron un incremento significativo en la excitación y el deseo.

¿No eres  una eterno optimista? Hay maneras todavía prácticas para explotar el poder de los placebos, dice Lipman. “En primer lugar, encontrar un médico de su confianza y respeto”, aconseja. “El conocimiento de un médico es importante, pero también lo es su carácter y su relación con él.” La búsqueda de su contraparte médica significa que usted puede creer en su médico y su tratamiento, lo  suficiente para disparar el efecto placebo.

Lipman también les dice a sus pacientes para comenzar a practicar auto-sanación rituales como el yoga, la meditación o la respiración profunda. Si te dices a ti mismo una y otra vez que, por ejemplo, a 10 minutos de respiración profunda es una receta para una tensión o dolor de cabeza que un vaso de agua helada puede quitar la fatiga, la creencia en el tratamiento, podría eventualmente condicionar al cuerpo a la sanación sin necesidad de medicamentos.

Si necesitas medicamentos reales, que la ingesta sea  un proceso más consciente, dice Dan Moerman, Ph.D., un antropólogo médico de la Universidad de Michigan en Dearborn. “Estudiar la forma de una píldora y el tamaño, y se dirá-en voz alta-que va a funcionar”, dice. Suena ridículo, pero abultar encima de la importancia de su ritual píldora puede hacer que su medicamento sea más eficaz o ayudar a poner en marcha su propia auto-sanación.

Leuchter apunta : “Si toma un vaso de té verde cada vez que se toma una aspirina, es posible que a la larga sólo el té verde podría llevar a su cerebro para aliviar el dolor por sí mismo.” Este conocimiento  es más dulce que cualquier chochito.

Publicado originalmente en Women’s Health, bajo el título Placebo Effect, por KRISTEN DOLD & HANNA MARTON

Traducción libre mía

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